La Neuralink Corporation di Elon Musk è superata da una startup spagnola di grafene?


A febbraio, Elon Musk ha detto al mondo che la sua azienda di interfaccia cervello-computer Neuralink aveva cablato una scimmia per giocare ai videogiochi con la sua mente.

Neurotecnologia

Non sorprende che, dato che il miliardario statunitense è specializzato in momenti virali come questi, l'annuncio abbia fatto scalpore in tutto il mondo.


But one Spanish startup was not so impressed, having spent the last eight years developing a specialised neural implant made of graphene — which it believes vastly outperforms Musk’s Neuralink.

"Le interfacce cerebrali devono fare bene tre cose: registrare i segnali cerebrali, stimolarli e poi essere stabili per molti, molti anni nel cervello", dice il cofondatore e amministratore delegato di Inbrain Carolina Aguilar.

Aguilar sostiene che il materiale che Musk sta attualmente utilizzando a Neuralink, un polimero chiamato Pedot, si degrada all'interno del cervello troppo rapidamente per servire come materiale praticabile per un impianto di stimolazione del cervello.

Or to put it another way, Neuralink is going down the wrong path.

Impianto neurale nel cervello
Inbrain è un prodotto del programma UE Graphene Flagship, sviluppato presso l'Istituto Catalano di Nanoscienza e Nanotecnologia. Credito: Inbrain.

I materiali sono importanti

Inbrain, fondata a Barcellona, è un prodotto del programma Graphene Flagship dell'UE da 1 miliardo di euro. Lanciato nel 2013, il programma è a caccia di applicazioni commerciali nel mondo reale per il grafene, il materiale spesso un atomo i cui creatori hanno vinto il premio Nobel per la fisica tre anni prima.

Impianto neurale nel cervello
L'impianto neurale Inbrain. Credito: Inbrain.

Il grafene è il materiale più forte mai testato, e Inbrain cofondatore e amministratore delegato Carolina Aguilar dice che la sua durata, conduttività elettrica e longevità lo rendono un candidato perfetto per la tecnologia impiantata nel cervello.

E molto meglio di Pedot.


"Abbiamo confrontato il grafene con Pedot. Pedot si degrada rapidamente su milioni di impulsi di stimolazione. Ecco perché siamo super speranzosi riguardo al grafene, perché rimane effettivamente stabile per molti, molti milioni di impulsi", dice. "Di sicuro non rimarrà con Pedot se vuole essere sul mercato con successo".

Quindi Aguilar crede che Musk potrebbe sviluppare un suo impianto basato sul grafene?

“No, he would have to acquire us. There’s many different types of graphene and some are toxic, she says. “We’ve spent eight years developing a manufacturing process, which we’ve patented, that makes graphene the way we want it in the brain. So yes, he will have to buy us.”

Impatto

Inbrain recently secured a $17m Series A round, which will be used to fund the company’s first human trials of its graphene implants.


Il primo studio mirerà a valutare la sicurezza del grafene per impianti neurali umani (la tecnologia è già stata testata in cervelli di pecora), aprendo la strada a trattamenti terapeutici delle condizioni del cervello.

"La nostra prima indicazione clinica sarà nel Parkinson, perché c'è un sacco di dati esistenti con cui possiamo confrontarci", dice Aguilar. "Poi, una volta che questo è sul mercato per un'applicazione, le possibilità sono infinite. Quindi, naturalmente, stiamo guardando il Parkinson, l'Alzheimer, la demenza e il ripristino della memoria".

Inbrain Neuralink Elon musk
Il team di Inbrain. Credito: Inbrain.

Gli impianti ad alta risoluzione di Inbrain saranno combinati con la piattaforma analitica di dati alimentata dall'intelligenza artificiale dell'azienda, che sarà utilizzata per monitorare continuamente i segnali del cervello nei pazienti. Questo, dice Aguilar, permetterà ai medici di costruire un quadro più completo del cervello dell'individuo, e fornire trattamenti su misura per condizioni come l'epilessia.

"Tratteremo l'epilessia individuando i segnali e fermandoli. Quando stai per avere un attacco di epilessia, ricevi dei segnali", spiega. "È come una diga. Hai la diga e hai dei segnali come gocce d'acqua. A un certo punto l'acqua trabocca e si ha l'attacco epilettico. Possiamo rilevare lo stato precedente all'attacco epilettico e fermarlo".

L'effetto Musk

Aguilar è fermamente impegnato a rimanere nelle applicazioni terapeutiche della tecnologia di interfaccia cervello-computer, e ha emozioni contrastanti intorno ai piani più a sinistra di Elon Musk nel campo.

Neuralink: "Entro un anno, il collegamento cerebrale tra uomo e macchina"

 “I understand Elon Musk, and maybe people want to drive a Tesla with their mind,” she says. “What Elon Musk is doing from the awareness perspective is in some ways good, but in other ways not that good, because it’s kind of spoiling the good science behind it and making it a show.”

Detto questo, Aguilar applaude le risorse che Musk ha riversato in una particolare area di ricerca: nano robot che potrebbero un giorno essere in grado di installare impianti neurali.

"Affinché avvenga la vera innovazione, le diverse industrie devono unirsi. Quindi possiamo fare interfacce super piccole, ma non ci sono nanorobotici per mettere quelle interfacce a quelle dimensioni", spiega. "Ecco perché Elon Musk ha iniziato a sviluppare prima il robot e ha messo $150m per sviluppare il nano robot".

impianti di grafene
Grafene in laboratorio. Credito: Inbrain.

Capacità di Deeptech

Aguilar spera anche che i progressi nell'informatica quantistica potrebbero un giorno essere in grado di aiutare a elaborare le enormi quantità di dati del segnale cerebrale che gli impianti di Inbrain possono generare, e che la tecnologia blockchain potrebbe essere in grado di essere utilizzata per proteggere quei dati.


"Penso che questo sia unico perché stiamo mescolando le industrie. Quindi non è uno sforzo medtech, è medtech, deeptech e salute digitale. Penso che l'innovazione venga dal mix di queste industrie", dice.

Inbrain si unisce a un gruppo crescente di startup europee che lavorano sulla tecnologia dell'interfaccia cervello-computer, ed è un esempio di come i grandi investimenti pubblici in scienza e tecnologia da parte dell'Unione europea stanno iniziando a dare frutti.


Quindi, la startup sarebbe aperta a un'acquisizione da parte di Elon Musk per accelerare il percorso della loro tecnologia del grafene verso il mercato?

"È una domanda molto difficile a cui rispondere", dice Aguilar.


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