La variante Delta del COVID è misteriosamente scomparsa dal Giappone?


delta e1638195810515

La quinta ondata del Giappone della variante Covid-19 Delta è praticamente scomparsa in modo così drammatico che alcuni scienziati sono perplessi sul perché sia successo. Un team suggerisce che il ceppo Delta, altamente contagioso, sia mutato fino all'estinzione nella nazione insulare.

La variante Delta è praticamente scomparsa

A metà agosto, il Giappone ha sperimentato un picco nelle infezioni Covid-19, registrando oltre 23.000 nuovi casi al giorno. Ora la metrica è solo intorno a 170, con i decessi attribuiti alla malattia che per lo più rimangono a una sola cifra questo mese.

Il declino è stato attribuito da molti agli alti tassi di vaccinazione, all'accettazione pubblica delle maschere e ad altri fattori, ma alcuni ricercatori dicono che il calo è stato unicamente significativo, rispetto ad altre nazioni con condizioni simili.

Ituro Inoue, un genetista dell'Istituto Nazionale di Genetica, ritiene che il Giappone abbia avuto la fortuna di vedere il ceppo Delta sradicare principalmente le altre varianti del virus SARS-CoV-2 prima di sradicarsi. Ha spiegato la teoria del suo team al quotidiano Japan Times questa settimana.

Da qualche tempo, Inoue e i suoi colleghi scienziati stavano ricercando le mutazioni della SARS-CoV-2 e come sono influenzate dalla proteina nsp14, che è cruciale per la riproduzione del virus.

I virus a RNA, come quello che causa Covid-19, tendono ad avere un tasso di mutazione molto alto, che li aiuta ad adattarsi rapidamente ai cambiamenti nell'ambiente. Tuttavia, questo apre la porta per una cosiddetta "catastrofe degli errori", quando le cattive mutazioni si accumulano e infine causano la completa estinzione di un ceppo.

La proteina nsp14 sembra offrire una forma di correzione degli errori che aiuta il genoma del virus a rimanere sotto la soglia della "catastrofe degli errori".

Teoria dell'estinzione naturale

Nel caso della quinta ondata di Covid-19 in Giappone, l'nsp14 della variante Delta ha fallito in questo lavoro, ritiene Inoue, sulla base dello studio genetico degli esemplari raccolti da giugno a ottobre. Contrariamente alle aspettative del suo team, c'era una mancanza di diversità genetica, mentre molti campioni avevano molti cambiamenti genetici nel sito chiamato A394V, che è legato alla proteina di correzione degli errori.

"Siamo rimasti letteralmente scioccati nel vedere i risultati", ha detto il ricercatore al Japan Times. "La variante Delta in Giappone era altamente trasmissibile e [teneva] fuori altre varianti. Ma man mano che le mutazioni si accumulavano, crediamo che alla fine sia diventato un virus difettoso e che non fosse in grado di fare copie di se stesso".

La teoria potrebbe essere rilevante per il precedente ceppo di SARS, che è stato identificato nel 2003, spiegando perché non ha causato una pandemia. Ma questo sarebbe difficile da confermare, dato che l'epidemia si è conclusa relativamente in fretta e non ha portato alla massiccia raccolta di dati genetici necessari per testare l'ipotesi.

Non è chiaro perché il Giappone abbia avuto questa fortunata svolta, ma niente di paragonabile è successo in altri paesi dell'Asia orientale come la Corea del Sud, dove le popolazioni sono geneticamente vicine a quelle del Giappone. Mutazioni del virus simili a quelle segnalate dagli scienziati sono state scoperte in almeno 24 paesi, ha detto Inoue. Lui e il suo team hanno in programma di pubblicare un documento che dettaglia le loro scoperte entro la fine di novembre.

Anche se la teoria dell'estinzione naturale è confermata, è al massimo una tregua temporanea per il popolo giapponese. È probabile che nuovi ceppi di maggior successo trovino alla fine la loro strada nel paese, anche se le misure di quarantena e il controllo dell'immigrazione potrebbero ritardare l'emergere di nuove varianti in Giappone, ritiene Inoue.

Nel frattempo, Tokyo si sta preparando per una nuova ondata di Covid-19 questo inverno e si sta preparando a convivere con il virus. Secondo quanto riferito, il governo prevede di allentare le restrizioni di viaggio aumentando il numero di persone che permette di entrare nel paese al giorno da 3.500 a 5.000.