L'indice de misère américain montre-t-il la faiblesse de la reprise ?


La confiance des consommateurs américains a chuté à son plus bas niveau depuis dix ans en novembre. L'indice de confiance des consommateurs de l'Université du Michigan est tombé à 66,8 en novembre, en forte baisse par rapport au chiffre de 71,7 enregistré en octobre et bien en deçà des prévisions consensuelles de 72,4.

L'inflation pose des problèmes aux consommateurs

L'inflation fait mal aux consommateurs et l'impact sur les achats quotidiens est plus grave que ce que la Réserve fédérale et les estimations du consensus pourraient vouloir croire.

L'indice de misère, qui additionne l'inflation et le chômage, se situe à 10,80 %, soit le niveau le plus élevé de la décennie si l'on exclut le pic des covid-19 lockdowns, où l'indice de misère a atteint 15,13 %. Ce sont les niveaux de l'ère Carter pour l'indice de misère et les signes d'alerte de stagflation.

La prétendue reprise a échangé le chômage contre l'inflation, laissant les consommateurs se battre pour joindre les deux bouts malgré la croissance de l'emploi.

Les interventionnistes affirment que l'inflation n'est pas un problème parce qu'elle est fonction d'une croissance élevée et soulignent que la hausse des salaires est un facteur d'atténuation. Pour eux, les gens gagnent plus, ils peuvent donc se permettre de garder le même niveau de vie et continuer à consommer.

Le problème est que c'est un mensonge. Selon les données de la Fed de Saint-Louis compilées par FRED, les salaires hebdomadaires médians réels des citoyens employés à temps plein n'augmentent pas, ils baissent de façon spectaculaire.

Les salaires réels médians sont en baisse, le chômage diminue mais reste nettement supérieur au niveau prépandémique, et 35 millions de travailleurs ont quitté leur emploi parce qu'ils attendent davantage de chèques de l'État ou parce qu'ils ne peuvent tout simplement pas payer les frais de garde, de transport et autres. C'est pourquoi le taux de participation au marché du travail stagne depuis onze mois à un piètre 61,6 %. Il s'agit d'une reprise où les citoyens ne peuvent pas prendre un emploi parce qu'ils ne peuvent pas en assumer les coûts et où les entreprises se battent pour trouver des travailleurs mais ne peuvent pas augmenter les salaires parce que les marges s'affaiblissent en raison de la hausse des prix des intrants.

L'inflation nuit aux entreprises, érodant leurs marges dans une économie prétendument forte, et les consommateurs n'arrivent pas à joindre les deux bouts avec des salaires médians réels en baisse. Il ne s'agit pas d'une économie forte, mais d'une catastrophe à venir, car l'inflation reste élevée. Même la Réserve fédérale admet maintenant que les pressions inflationnistes sont "persistantes".

La confiance des consommateurs se dégrade encore plus

L'économie américaine vit sur du temps emprunté. Dans un récent rapport spécial de JP Morgan (The 2022 US Economic Outlook : Help Wanted), la banque d'investissement estime que la croissance robuste des dépenses de consommation pour 2022 repose sur la réduction de ce qu'elle appelle "l'excès d'épargne" - demandez à n'importe quelle famille qui travaille dur si elle épargne trop - et la réduction du chômage.

Toutefois, le ralentissement économique actuel montre que cette prétendue reprise comporte de nombreux éléments de crise. L'érosion du pouvoir d'achat, l'augmentation de l'indice de misère et la perte générale de bien-être alors que l'épargne s'épuise.

La confiance des consommateurs serait encore pire si le niveau d'épargne avait baissé plus rapidement. Mais aujourd'hui, le taux d'épargne est proche des niveaux prépandémiques. Les consommateurs ont utilisé leur épargne pour joindre les deux bouts et se retrouvent aujourd'hui avec un marché du travail dangereusement faible, une inflation en hausse et de faibles perspectives d'amélioration. En outre, les petites entreprises sont asphyxiées par les prix des intrants, alors que leurs ventes augmentent mais que leurs marges et leurs bénéfices s'effondrent. Les petites entreprises assistent à une reprise où les ventes s'améliorent mais où la situation financière se dégrade. Et les entreprises consomment rapidement leur épargne et leur crédit.

Pendant ce temps, le gouvernement des États-Unis, conseillé par des théoriciens qui pensent qu'une unité de déficit est une unité de revenu pour le secteur privé, ce qui est tout simplement faux, continue de dépenser et d'augmenter la dette, qui est presque entièrement monétisée par la Réserve fédérale, perpétuant l'inflation et les goulots d'étranglement avec des dépenses inutiles après un choc d'offre. Aucun gouvernement sérieux ne lance une frénésie de dépenses massives du côté de la demande pour faire face à un choc d'offre.

Les consommateurs américains ont pu supporter cette période grâce à une épargne prudente et à des niveaux de consommation modérés, mais les coussins qui leur ont permis de traverser ces mois sont en train de disparaître. Il est temps d'arrêter la folie des dépenses, du déficit et de la planche à billets, sinon la stagflation des années 70 ne sera pas un risque, mais une réalité.