La société China Gene qui fournit des tests COVID dans le monde entier travaille-t-elle avec l'armée chinoise ?


BGI Group, la plus grande société de génomique au monde, a travaillé avec l'armée chinoise sur des recherches allant des tests de masse pour les agents pathogènes respiratoires à la science du cerveau, selon une étude de Reuters sur les recherches, les dépôts de brevets et d'autres documents.

L'examen, qui porte sur plus de 40 documents et articles de recherche accessibles au public en chinois et en anglais, montre que les liens entre BGI et l'Armée populaire de libération (APL) incluent des recherches avec les meilleurs experts militaires chinois en supercalculateurs. L'étendue de ces liens n'avait pas été signalée auparavant.

Données génétiques étrangères

BGI a vendu des millions de kits de test COVID-19 en dehors de la Chine depuis l'apparition de la nouvelle pandémie de coronavirus, notamment en Europe, en Australie et aux États-Unis. Le cours des actions de BGI Genomics Co, la filiale de la société cotée à la bourse de Shenzhen, a doublé au cours des 12 derniers mois, ce qui lui confère une valeur marchande d'environ $9 milliards.

Mais de hauts responsables de la sécurité américaine ont mis en garde les laboratoires américains contre l'utilisation de tests chinois, car la Chine craignait de chercher à recueillir des données génétiques étrangères pour ses propres recherches. BGI a démenti cette affirmation.

Les documents examinés par Reuters ne contredisent ni ne confirment les soupçons des États-Unis. Ils montrent néanmoins que les liens entre l'armée chinoise et BGI sont plus profonds que ce que l'on pensait jusqu'à présent, illustrant la façon dont la Chine a intégré des entreprises technologiques privées dans la recherche militaire sous la présidence de Xi Jinping.

Le gouvernement américain a récemment été averti par un groupe d'experts que des pays adverses et des acteurs non étatiques pourraient trouver et cibler des faiblesses génétiques dans la population américaine et qu'un concurrent comme la Chine pourrait utiliser la génétique pour augmenter la force de son propre personnel militaire.

Selon Reuters, BGI a travaillé sur des projets de l'APL visant à rendre les membres de la majorité ethnique chinoise Han moins sensibles au mal de l'altitude, une recherche génétique qui profiterait aux soldats dans certaines zones frontalières.

Elsa Kania, chargée de cours au groupe de réflexion Center for a New American Security, qui a témoigné devant des commissions du Congrès américain, a déclaré à Reuters que l'armée chinoise avait encouragé la recherche sur la science du cerveau, l'édition de gènes et la création de génomes artificiels qui pourraient être utilisés dans de futures armes biologiques. Elle a ajouté que de telles armes ne sont actuellement pas techniquement réalisables.

Le modèle de collaboration de BGI avec l'armée chinoise était une "préoccupation raisonnable à soulever" pour les responsables américains, a déclaré M. Kania.

En réponse aux questions de Reuters, BGI a déclaré qu'il adhérait aux normes internationales et aux lois chinoises relatives à la science ouverte, au partage des données et à la recherche génomique. Elle a ajouté que sa collaboration avec les chercheurs militaires était uniquement à des fins académiques.

"BGI rejette fermement toute accusation de liens avec l'APL, en particulier en ce qui concerne nos kits de test COVID-19", a-t-elle déclaré dans un communiqué.

Le ministère chinois de la défense n'a pas répondu aux demandes de commentaires.

Améliorer la force des soldats

Les entreprises technologiques chinoises ont fait l'objet d'une surveillance accrue de la part des États-Unis et ont été soumises à des restrictions croissantes sous l'administration de Donald Trump. En novembre, le ministère du Commerce a proposé une règle visant à ajouter les logiciels d'édition de gènes à la liste de contrôle des exportations américaines, affirmant qu'ils pourraient être utilisés pour créer des armes biologiques. Les responsables de la nouvelle administration du président Joe Biden ont signalé le maintien d'une approche dure face à ce qu'ils considèrent comme une menace croissante de Pékin.

Un groupe d'experts de l'industrie technologique sur l'intelligence artificielle, nommé par le gouvernement américain et présidé par l'ancien directeur général de Google, Eric Schmidt, a tiré la sonnette d'alarme en octobre au sujet du soutien financier apporté par la Chine à son secteur de la biotechnologie, de ses avantages dans la collecte de données biologiques et de l'intérêt de l'APL pour d'éventuelles applications militaires.

Le groupe, qui remettra son rapport final en mars, a mis en garde contre les adversaires utilisant l'intelligence artificielle pour identifier les faiblesses génétiques d'une population et concevoir des agents pathogènes pour les exploiter, ainsi que contre la recherche génétique conçue pour améliorer la force mentale ou physique des soldats.

Le panel a recommandé que le gouvernement américain "adopte une position publique plus agressive à l'égard de BGI", citant les risques pour la sécurité nationale posés par les liens de la société avec le gouvernement chinois et sa masse de données génomiques.

Le Département d'État américain n'a pas immédiatement répondu à une demande de commentaire sur les conclusions de Reuters.

En réponse aux questions de Reuters, le ministère chinois des affaires étrangères a déclaré que le gouvernement américain avait "volontairement mal interprété et sali la politique de fusion militaro-civile de la Chine", et qu'il imposait des sanctions déraisonnables qui entraveraient la recherche.

"La politique de fusion militaro-civile de la Chine vise à mobiliser efficacement les ressources militaires et civiles, à coordonner la croissance socio-économique et le développement de la défense nationale, et à faire bénéficier le public des progrès scientifiques et technologiques. Cette politique est irréprochable et sans reproche", a déclaré le ministère dans une déclaration à Reuters.

Elle a ajouté qu'il s'agissait d'une "pratique internationale habituelle" et a déclaré que le gouvernement américain avait effectivement procédé à une fusion militaro-civile pendant plus de 100 ans.

Projets clés

BGI Group, basé à Shenzhen, a connu une croissance rapide en vendant des services de séquençage génétique à des universités et à des systèmes de santé du monde entier et en accumulant une grande banque de données ADN. Il a créé le premier cochon cloné de Chine en 2010.

Un article scientifique rédigé par les fondateurs de BGI, Yang Huanming et Wang Jian, ainsi que par le Key Laboratory of High Altitude Medicine de l'APL et la troisième université médicale militaire, porte sur des expériences menées sur le cerveau de singes souffrant du mal des montagnes.

L'étude, publiée en janvier 2020, précise qu'elle a été financée comme l'un des "projets clés de la science et de la technologie militaires" par l'APL. Il y a dix ans, les recherches de l'université militaire visaient à identifier les gènes liés au mal de l'altitude afin que l'APL puisse dépister les soldats sensibles. Les dernières recherches ont porté sur la manière dont les médicaments interagissant avec les gènes pourraient potentiellement protéger une personne contre les lésions cérébrales.

Une étude antérieure de 2017, conçue par Wang de BGI et publiée en collaboration avec un centre de recherche de l'APL au Xinjiang, s'est intéressée aux effets de l'ascension rapide de montagnes sur le corps de "jeunes hommes en bonne santé".

La Chine possède la plus longue frontière de haute altitude du monde, qui comprend sa frontière avec l'Inde, où des combats ont éclaté entre les troupes des deux pays en 2020. Un document publié en 2018 par le même laboratoire de l'APL indique que "la maladie de haute altitude est la principale raison de la réduction de l'efficacité au combat et des dommages à la santé des soldats en haute altitude et influence les résultats de la guerre."

Reuters n'a pas été en mesure de contacter Yang et Wang. BGI a déclaré que sa collaboration en matière de recherche avec le laboratoire de l'APL et la troisième université médicale militaire, où Yang est professeur depuis près de vingt ans, était "à des fins académiques uniquement".

Séquençage Covid

BGI détient conjointement avec l'université militaire, l'Académie des sciences médicales militaires de l'APL, qui est le principal institut de recherche médicale de l'APL, et les hôpitaux de l'APL une douzaine de brevets pour des tests de dépistage de génomes liés à des maladies.

Un brevet a été accordé en 2015 à BGI et à l'Académie des sciences médicales militaires pour un kit de test à faible coût permettant de détecter les agents pathogènes respiratoires, notamment le SRAS (syndrome respiratoire aigu sévère) et les coronavirus.

L'actuel chercheur en chef en maladies infectieuses du BGI, Chen Weijun, figure en tant qu'inventeur dans les documents relatifs au brevet. Chen a été l'un des premiers scientifiques à séquencer le COVID-19, à partir d'échantillons provenant d'un hôpital militaire de Wuhan, selon des données de séquence partagées ultérieurement au niveau international.

Chen est répertorié comme affilié à l'Académie des sciences médicales militaires dans trois articles scientifiques examinés par Reuters.En réponse aux questions de Reuters, BGI a déclaré dans un communiqué que Chen n'a pas été affilié à l'Académie des sciences médicales militaires de l'APL depuis 2012. Chen n'a pas répondu à une demande de commentaire.

Le kit de test COVID-19 de BGI n'a pas utilisé la méthode brevetée conjointement avec le PLA, a déclaré la société dans la déclaration.

Quatre chercheurs du BGI ont également été conjointement affiliés à une autre institution militaire, l'Université nationale de technologie de défense (NUDT), selon des documents scientifiques et de conférence accessibles au public et examinés par Reuters. Basée dans le Hunan, la NUDT est placée sous la direction directe de la Commission militaire centrale de la Chine, l'organe de haut niveau qui dirige l'armée chinoise et qui est dirigé par Xi.

Le NUDT figure sur une liste noire américaine en tant que menace pour la sécurité nationale, car son superordinateur Tianhe-2 - l'un des plus puissants au monde - est utilisé pour simuler des explosions nucléaires, selon une liste du ministère du commerce. Cette liste interdit aux entreprises américaines de fournir des technologies au NUDT.

Un chercheur, Peng Shaoliang, a joué un rôle déterminant dans la mise au point d'un logiciel permettant d'accélérer le séquençage des génomes humains par le BGI à l'aide de la superinformatique mise au point par le NUDT.

Peng a remporté des récompenses militaires pour son travail. Il est membre d'un groupe d'experts qui conseille la Commission des sciences et des technologies de la Commission militaire centrale, mise en place en 2016 lorsque Xi a commencé à promouvoir une stratégie visant à intégrer la recherche civile et militaire de la Chine.

Les demandes de brevets déposées en 2020 montrent que Peng est également membre de l'Institut de médecine militaire de l'APL. Liao Xiangke, responsable du programme de superordinateurs du NUDT et général de division de l'APL, a publié sept articles scientifiques, soit en collaboration avec des chercheurs de BGI, soit en les créditant de la fourniture de données et de codes sources.

BGI a déclaré dans une déclaration à Reuters que Peng et Liao "étaient deux collaborateurs de BGI pour le projet à l'époque dans le seul but d'un échange académique. Depuis la fin du projet, BGI n'a plus d'affiliation avec eux".

Peng et Liao n'ont pas répondu aux demandes de commentaires.

BGI a déclaré qu'il utilisait Tianhe-2 sur une base commerciale, ainsi que d'autres plates-formes de supercalculateurs, pour accélérer la recherche. Les articles qu'elle a rédigés avec le NUDT étaient destinés à des fins académiques uniquement et pouvaient être consultés par le public, alors que les programmes eux-mêmes ont pris fin.

Le Tianhe-2 a également été utilisé pour résoudre des problèmes pharmaceutiques, de cryptologie, d'ingénierie et de climat qui n'ont pas d'application militaire, a indiqué la société.