L'encre invisible des micro-aiguilles pourrait-elle permettre de savoir si les enfants ont été vaccinés ?


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Le suivi des vaccinations reste un défi majeur dans les pays en développement, et même dans de nombreux pays développés, les documents se perdent et les parents oublient si leur enfant est à jour. Un groupe de chercheurs de l'Institut de technologie du Massachusetts a mis au point une nouvelle méthode pour résoudre ce problème : l'intégration du carnet directement dans la peau.

Incorporation du passeport de vaccination directement dans la peau

En même temps que le vaccin, l'enfant se verrait injecter un peu de colorant invisible à l'œil nu, mais facilement visible avec un filtre spécial pour téléphone portable, associé à une application qui envoie une lumière proche de l'infrarouge sur la peau. La teinture devrait durer jusqu'à cinq ans, selon des tests effectués sur de la peau de porc et de rat et sur de la peau humaine dans un plat.

Le système - qui n'a pas encore été testé chez les enfants - permettrait un accès rapide et facile à l'historique des vaccinations, éviterait le risque d'erreurs administratives et n'augmenterait que peu le coût ou le risque de la procédure, selon l'étude publiée mercredi dans Science Translational Medicine.

"En particulier dans les pays en développement, où les dossiers médicaux ne sont pas toujours aussi complets ou accessibles, il peut être intéressant de disposer d'informations médicales directement associées à une personne", explique Mark Prausnitz, professeur de bio-ingénierie au Georgia Institute of Technology, qui n'a pas participé à la nouvelle étude. Un tel système d'enregistrement des informations médicales doit être extrêmement discret et acceptable pour la personne dont les informations de santé sont enregistrées et sa famille, dit-il. "Je pense que c'est un moyen assez intéressant d'atteindre ces objectifs".

 

La recherche, menée par les bio-ingénieurs Robert Langer et Ana Jaklenec du M.I.T. et leurs collègues, utilise un patch de minuscules aiguilles appelées microneedles pour fournir une vaccination efficace sans piqûre de rappel. Les micro-aiguilles sont intégrées dans un dispositif ressemblant à un pansement qui est placé sur la peau ; une infirmière ou un technicien qualifié n'est pas nécessaire. Les vaccins administrés à l'aide de micro-aiguilles n'ont pas besoin d'être réfrigérés, ce qui réduit à la fois le coût et la difficulté de l'administration, selon Langer et Jaklenec.

Pour délivrer le colorant, les chercheurs ont dû trouver un produit sûr et capable de durer suffisamment longtemps pour être utile. "C'est vraiment le plus grand défi que nous ayons relevé dans le cadre de ce projet", déclare M. Jaklenec, ajoutant que l'équipe a testé un certain nombre de colorants disponibles dans le commerce et pouvant être utilisés dans le corps, mais qu'elle n'en a trouvé aucun qui puisse résister à la lumière du soleil. L'équipe a fini par utiliser une technologie appelée "points quantiques", de minuscules cristaux semi-conducteurs qui réfléchissent la lumière et ont été développés à l'origine pour marquer les cellules pendant la recherche. Le colorant s'est révélé sans danger pour l'homme.

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Une image au microscope en gros plan du réseau de micro-aiguilles, qui pourrait délivrer des points quantiques dans la peau. Crédit : K.J. McHugh et al. Science Translational Medicine (2019)

 

Selon M. Prausnitz, qui a participé à l'invention de la technologie des micro-aiguilles et qui dirige le Center for Drug Design, Development and Delivery de Georgia Tech, cette approche soulève certaines inquiétudes quant au respect de la vie privée. Les patients peuvent avoir d'autres inquiétudes quant au fait d'être "tatoués", de porter des informations médicales personnelles sur leur corps ou d'autres aspects de cette approche peu familière du stockage des dossiers médicaux", explique-t-il. "Des personnes différentes et des cultures différentes ressentiront probablement différemment le fait d'avoir un tatouage médical invisible".

À l'époque où les gens se faisaient encore vacciner contre la variole, qui a depuis été éradiquée dans le monde entier, ils avaient une cicatrice visible sur le bras qui permettait d'identifier facilement qui avait été vacciné et qui ne l'avait pas été, explique Mme Jaklenec. "Mais nous ne voulions évidemment pas que les gens aient une cicatrice", ajoute-t-elle, précisant que son équipe cherchait un identifiant invisible à l'œil nu. Les chercheurs voulaient également éviter les technologies qui soulèveraient encore plus de problèmes de confidentialité, comme les scans de l'iris et les bases de données contenant des noms et des données identifiables, ajoute-t-elle.

Les travaux ont été financés par la Fondation Bill et Melinda Gates, à la suite d'une demande directe du fondateur de Microsoft et philanthrope Bill Gates lui-même, qui a soutenu les efforts visant à éradiquer des maladies telles que la polio et la rougeole dans le monde, explique Mme Jaklenec. "Si nous ne disposons pas de bonnes données, il est vraiment difficile d'éradiquer les maladies", dit-elle.

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Les points quantiques après avoir été administrés dans la peau de rongeurs. Crédit : K.J. McHugh et al. Science Translational Medicine (2019)

 

Les chercheurs espèrent pouvoir ajouter des informations plus détaillées aux points, comme la date de vaccination. Avec ces points, l'équipe veut éventuellement injecter des capteurs qui pourraient aussi être utilisés pour suivre certains aspects de la santé, comme le taux d'insuline chez les diabétiques, explique Mme Jaklenec.

Selon Ruchit Nagar, étudiant en quatrième année à la faculté de médecine de Harvard, qui n'a pas participé à la nouvelle étude, cette approche ne sera probablement qu'une des nombreuses tentatives de résolution du problème du stockage des informations médicales individuelles. Il dirige une société, appelée Khushi Baby, qui tente également de créer un système de suivi de ces informations, y compris l'historique des vaccinations, dans le monde en développement.

Travaillant dans l'État du Rajasthan, dans le nord de l'Inde, M. Nagar et son équipe ont conçu un collier, ressemblant à celui porté localement, qui compresse, crypte et protège par un mot de passe les informations médicales.

Le collier utilise la même technologie que les puces d'identification par radiofréquence (RFID) - telles que celles utilisées dans les vêtements de vente au détail ou les dossards des athlètes - et permet aux professionnels de la santé d'accéder aux antécédents de grossesse de la mère, à la courbe de croissance de son enfant et à son historique de vaccination, ainsi qu'à des suggestions sur les vaccins et autres traitements nécessaires, explique-t-il.

Toutefois, M. Nagar reconnaît que toute technologie de ce type peut susciter des inquiétudes. "Il faut tenir compte de la messagerie et de l'adéquation culturelle", dit-il.