Comment percevons-nous les menaces dans notre environnement ?


Des chercheurs de l'université de Toronto ont effectué des recherches sur notre capacité à détecter les menaces dans notre environnement. Selon l'étude, cette réponse est un trait évolutif qui se transmet d'une génération à l'autre. Cette caractéristique aide les humains à identifier rapidement un danger potentiel.

Faculté des arts et des sciences

L'équipe du département de psychologie de la faculté des arts et des sciences a déterminé que les lignes verticales, plus anguleuses, signalaient le danger, tandis que les lignes longues, lisses et horizontales signalaient la sécurité.

La raison en est que les lignes et les formes angulaires que l'on retrouve fréquemment dans les scènes de rochers, de terrains accidentés et de végétation sont associées à des cachettes potentielles pour un prédateur.

Les lignes horizontales, quant à elles, indiquent de grands espaces ouverts comme une plage ou une savane où une menace est visible de loin et ne peut donc pas se cacher et peut être facilement évitée.

"Des recherches antérieures avaient déjà montré que les éléments linéaires angulaires étaient liés aux menaces parce qu'ils étaient associés à des objets individuels tels que des serpents, des épines ou quelque chose de menaçant similaire", explique Claudia Damiano, qui est l'auteur principal d'un article décrivant les résultats d'une expérience qu'elle et ses collaborateurs ont menée lorsqu'elle était candidate au doctorat au département de psychologie.

"Mais lorsque vous voyez déjà qu'un objet est un serpent, il est probablement trop tard. Nous avons donc pris du recul et montré que, du point de vue de la survie, il est plus important de comprendre rapidement la scène dans son ensemble."

Damiano, qui est actuellement boursier post-doctoral au département du cerveau et de la cognition de la Katholieke Universiteit Leuven (KU Leuven) en Belgique, a cosigné l'article avec le professeur associé Dirk Bernhardt-Walther et le professeur William Cunningham, tous deux du département de psychologie de l'Université de Toronto. L'étude a récemment été publiée dans la revue Nature Scientific Reports.

"Nous savons depuis un certain temps que les gens peuvent réagir rapidement à un contenu émotionnel - en beaucoup moins d'une seconde", explique M. Cunningham. "Mais nous ne savons pas vraiment comment les gens peuvent faire cela pour des stimuli complexes.

Ces travaux de recherche laissent entrevoir que nous utilisons peut-être des indices qui déclenchent une réponse avant de savoir pleinement ce que nous regardons."

Les chercheurs ont utilisé des photographies de l'International Affective Picture System (IAPS) pour mener leurs recherches.

Une réponse émotionnelle pour chaque image IAPS a été déterminée de trois façons : l'intensité de la réponse du spectateur, le caractère désagréable ou plaisant de la sensation ressentie par le spectateur et le fait que les images évoquent un sentiment d'impuissance ou de contrôle.

"Lorsque vous avez une vue plus large, vous pouvez également naviguer dans des paysages ouverts et fuir beaucoup plus facilement que si vous étiez entouré de sous-bois ou d'un terrain accidenté", explique Bernhardt-Walther.

Damiano et ses collègues ont créé des versions dessinées au trait des images IAPS, sans inclure aucune information telle que la couleur, la texture, les objets reconnaissables et autres détails.

Les dessins ont été créés sur la base des recherches antérieures de Bernhardt-Walther. Ces recherches ont conclu que les lignes discrètes sont cruciales pour notre perception visuelle d'une scène.

Ils ont ensuite demandé à plus de 300 participants d'évaluer les nouveaux dessins. Les dessins comportant des lignes longues, lisses et horizontales ont été jugés positifs et sûrs ; les images comportant des lignes anguleuses et courtes ont été jugées négatives et menaçantes.

"Nous avons créé des scènes sans certains types de contenu visuel", explique Bernhardt-Walther. "Et ces images avec des caractéristiques de 'bas niveau' étaient suffisantes pour déclencher des réponses émotionnelles.

Cela montre que ces caractéristiques spécifiques d'une scène aident les humains à porter des jugements sur les menaces potentielles dans l'environnement."

"Des études ont montré que les gens préfèrent généralement les peintures de paysages à d'autres types de sujets et que cela est constant dans toutes les cultures", explique Bernhardt-Walther.

"Peut-être que la raison pour laquelle nous aimons les paysages avec des lignes horizontales est que nous avons évolué sur la savane et que ces scènes nous "rappellent" notre maison ancestrale."