¿Trabaja con el ejército chino la empresa China Gene que proporciona las pruebas COVID en todo el mundo?


El Grupo BGI, la mayor empresa de genómica del mundo, ha colaborado con el ejército chino en investigaciones que van desde las pruebas masivas de patógenos respiratorios hasta la ciencia del cerebro, según ha revelado un estudio de Reuters sobre investigaciones, solicitudes de patentes y otros documentos.

La revisión, de más de 40 documentos y trabajos de investigación disponibles públicamente en chino e inglés, muestra que los vínculos de BGI con el Ejército Popular de Liberación (EPL) incluyen la investigación con los principales expertos en supercomputación militar de China. Hasta ahora no se había informado del alcance de estos vínculos.

Datos genéticos extranjeros

BGI ha vendido millones de kits de pruebas COVID-19 fuera de China desde el estallido de la nueva pandemia de coronavirus, incluso en Europa, Australia y Estados Unidos. Las acciones de BGI Genomics Co, la filial de la empresa que cotiza en la bolsa de Shenzhen, han duplicado su precio en los últimos 12 meses, lo que le da un valor de mercado de unos $9 mil millones.

Sin embargo, altos funcionarios de seguridad de Estados Unidos han advertido a los laboratorios estadounidenses de que no utilicen las pruebas chinas por la preocupación de que China esté tratando de recopilar datos genéticos extranjeros para su propia investigación. El BGI lo ha negado.

Los documentos revisados por Reuters no contradicen ni apoyan esa sospecha de Estados Unidos. Aun así, el material muestra que los vínculos entre el ejército chino y BGI son más profundos de lo que se pensaba, lo que ilustra cómo China ha pasado a integrar a las empresas tecnológicas privadas en la investigación relacionada con el ejército bajo el mandato del presidente Xi Jinping.

Recientemente, un grupo de expertos ha advertido al gobierno de Estados Unidos de que los países adversarios y los agentes no estatales podrían encontrar y atacar las debilidades genéticas de la población estadounidense, y un competidor como China podría utilizar la genética para aumentar la fuerza de su propio personal militar.

El BGI ha trabajado en proyectos del EPL que buscan hacer que los miembros de la mayoría étnica china Han sean menos susceptibles al mal de altura, según descubrió Reuters, una investigación genética que beneficiaría a los soldados en algunas zonas fronterizas.

Elsa Kania, an adjunct senior fellow at the Center for a New American Security think tank, who has provided testimony to U.S. Congressional committees, told Reuters that China’s military has pushed research on brain science, gene editing and the creation of artificial genomes that could have an application in future bioweapons. She added that such weapons are not currently technically feasible.

El patrón de colaboración de BGI con los militares chinos era una "preocupación razonable que había que plantear" a los funcionarios estadounidenses, dijo Kania.

En respuesta a las preguntas de Reuters, el BGI dijo que se adhiere a las normas internacionales y a las leyes chinas relacionadas con la ciencia abierta, el intercambio de datos y la investigación genómica. Afirmó que su colaboración con los investigadores militares tenía únicamente fines académicos.

"BGI rechaza enérgicamente cualquier acusación sobre los vínculos con el EPL, especialmente en relación con nuestros kits de pruebas COVID-19", dijo en un comunicado.

El Ministerio de Defensa de China no respondió a las solicitudes de comentarios.

Mejorar la fuerza del soldado

Chinese technology companies have come under increasing scrutiny by the United States and were subject to mounting restrictions under the administration of Donald Trump. In November, the Department of Commerce proposed a rule to add gene editing software to the U.S. export control list, saying it could be used to create biological weapons. Officials in the new administration of President Joe Biden have signalled a continued tough approach to what they see as a rising threat from Beijing.

A technology industry panel on artificial intelligence, appointed by the U.S. government and chaired by former Google Chief Executive Eric Schmidt, raised the alarm in October about China’s financial support for its biotechnology sector, its advantages in collecting biological data, and the PLA’s interest in potential military applications.

El grupo, que entregará su informe final en marzo, advirtió sobre el uso por parte de los adversarios de la inteligencia artificial para identificar las debilidades genéticas de una población y la ingeniería de patógenos para explotarlas, así como la investigación genética diseñada para mejorar la fuerza mental o física de los soldados.

El panel recomendó que el gobierno de Estados Unidos "adopte una postura pública más agresiva con respecto a BGI", citando los riesgos para la seguridad nacional que suponen los vínculos de la empresa con el gobierno chino y su caudal de datos genómicos.

El Departamento de Estado de Estados Unidos no respondió inmediatamente a una solicitud de comentarios sobre las conclusiones de Reuters.

En respuesta a las preguntas de Reuters, el Ministerio de Asuntos Exteriores de China dijo que el gobierno estadounidense había "malinterpretado y desprestigiado gratuitamente la política de fusión militar-civil de China", y que estaba imponiendo sanciones poco razonables que obstaculizarían la investigación.

"La política de fusión militar-civil de China tiene como objetivo movilizar eficazmente los recursos militares y civiles, coordinar el crecimiento socioeconómico y el desarrollo de la defensa nacional, y beneficiar al público con el progreso científico y tecnológico. Esta política está por encima de todo y es irreprochable", dijo el ministerio en una declaración a Reuters.

Añadió que se trataba de una "práctica internacional habitual" y dijo que el gobierno de Estados Unidos había llevado a cabo la fusión militar-civil durante más de 100 años.

Proyectos clave

BGI Group, con sede en Shenzhen, ha crecido rápidamente vendiendo servicios de secuenciación genética a universidades y sistemas sanitarios de todo el mundo y acumulando un gran banco de datos de ADN. En 2010 creó el primer cerdo clonado de China.

Uno de los artículos científicos redactados por los fundadores del BGI, Yang Huanming y Wang Jian, junto con el Laboratorio Clave de Medicina de Altura del Ejército Popular de Liberación de Filipinas y la Tercera Universidad Médica Militar, se centró en los experimentos realizados con los cerebros de monos que sufrían el mal de altura.

The study, published in January 2020, stated that it was funded as one of the “key projects of military science and technology” by the PLA. A decade ago, the military university’s research sought to identify genes related to altitude sickness so the PLA could screen for susceptible soldiers. The latest research focused on how drugs interacting with genes could potentially protect a person from brain injury.

Un estudio anterior de 2017 diseñado por Wang, del BGI, y publicado junto con un centro de investigación del EPL en Xinjiang, analizó el efecto del rápido ascenso a la montaña en el cuerpo de "hombres jóvenes y sanos."

China has the world’s longest highland border, which includes its border with India, where fighting broke out between the two countries’ troops in 2020. A 2018 paper by the same PLA laboratory stated that “high altitude disease is the main reason for reduced combat effectiveness and health damage to soldiers at high altitudes and influences the results of war.”

Reuters no pudo contactar con Yang y Wang. El BGI dijo que su colaboración en materia de investigación con el laboratorio del EPL y la Tercera Universidad Médica Militar, donde Yang ha sido profesor durante casi dos décadas, era "sólo para fines académicos".

Secuenciación Covid

El BGI es titular de una docena de patentes de pruebas de detección de genomas relacionados con enfermedades, junto con la universidad militar, la Academia de Ciencias Médicas Militares del Ejército Popular de Liberación, que es el principal instituto de investigación médica del Ejército Popular de Liberación, y los hospitales del Ejército Popular de Liberación.

En 2015 se concedió una patente a BGI y a la Academia de Ciencias Médicas Militares por un kit de pruebas de bajo coste para detectar patógenos respiratorios, incluidos el SARS (síndrome respiratorio agudo severo) y los coronavirus.

El actual científico jefe de enfermedades infecciosas del BGI, Chen Weijun, figura como inventor en los documentos de la patente. Chen fue uno de los primeros científicos en secuenciar el COVID-19, tomando muestras de un hospital militar de Wuhan, según los datos de la secuencia compartidos posteriormente a nivel internacional.

Chen aparece como afiliado a la Academia de Ciencias Médicas Militares en tres documentos científicos revisados por Reuters.En respuesta a las preguntas de Reuters, BGI dijo en un comunicado que Chen no ha estado afiliado a la Academia de Ciencias Médicas Militares del EPL desde 2012. Chen no respondió a una solicitud de comentarios.

El kit de pruebas COVID-19 de BGI no utilizó el método patentado conjuntamente con el PLA, dijo la empresa en el comunicado.

Four BGI researchers have also been jointly affiliated with another military institution, the National University of Defence Technology (NUDT), according to publicly available science and conference papers reviewed by Reuters. Hunan-based NUDT is under the direct leadership of China’s Central Military Commission, the top-level body that steers the Chinese military and is headed by Xi.

El NUDT está en una lista negra de Estados Unidos como amenaza para la seguridad nacional porque su superordenador Tianhe-2 -uno de los más potentes del mundo- se utiliza para simular explosiones nucleares, según un listado del Departamento de Comercio. Esa lista restringe a las empresas estadounidenses el suministro de tecnología al NUDT.

Uno de los investigadores, Peng Shaoliang, contribuyó a desarrollar un programa informático para acelerar la secuenciación de genomas humanos en el BGI utilizando la supercomputación desarrollada por el NUDT.

Peng ha ganado premios militares por su trabajo. Es miembro de un grupo de expertos que asesora a la Comisión de Ciencia y Tecnología de la Comisión Militar Central, creada en 2016 cuando Xi comenzó a promover una estrategia para integrar la investigación civil y militar de China.

Las solicitudes de patente en 2020 muestran que Peng también es miembro del Instituto de Medicina Militar del EPL. Liao Xiangke, jefe del programa de supercomputación del NUDT y general de división del EPL, ha publicado siete artículos científicos en coautoría con investigadores del BGI o en los que se les atribuye el suministro de datos y código fuente.

El BGI dijo en una declaración a Reuters que Peng y Liao "eran dos colaboradores del BGI para el proyecto en ese momento con el propósito de intercambio académico solamente. Desde que el proyecto terminó, el BGI ya no tiene ninguna relación con ellos".

Peng y Liao no respondieron a las solicitudes de comentarios.

El BGI dijo que utiliza Tianhe-2 con fines comerciales, así como otras plataformas de supercomputación, para acelerar la investigación. Los documentos que escribió con el NUDT eran sólo para fines académicos, dijo, y estaban abiertos a la consulta pública, mientras que los programas en sí han terminado.

Tianhe-2 también se ha utilizado para resolver problemas farmacéuticos, de criptología, de ingeniería y climáticos que no tienen aplicación militar, según la empresa.