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Se ha demostrado que las mascarillas no son eficaces contra el coronavirus y que son potencialmente perjudiciales para las personas sanas y las que padecen enfermedades preexistentes.
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Introducción

En el momento de escribir este artículo, se ha producido un aumento del uso generalizado de mascarillas por parte del público cuando se encuentra en lugares públicos, incluso durante periodos prolongados, tanto en los Estados Unidos como en otros países. Los medios de comunicación y sus gobiernos han instruido al público en el sentido de que el uso de mascarillas, incluso si no se está enfermo, puede evitar que otros se infecten con el SARS-CoV-2, el agente infeccioso del COVID-19.

Una revisión de la literatura médica revisada por pares examina los impactos en la salud humana, tanto inmunológicos como fisiológicos. El objetivo de este documento es examinar los datos relativos a la eficacia de las mascarillas, así como los datos de seguridad. La razón por la que se examinan ambos en un solo documento es que, para el público en general, así como para cada individuo, es necesario un análisis de riesgos y beneficios para orientar las decisiones sobre si se debe usar una mascarilla y cuándo.

¿Son eficaces las mascarillas para prevenir la transmisión de patógenos respiratorios?

En este meta-análisis, se descubrió que las mascarillas no tenían un efecto detectable contra la transmisión de infecciones virales.1

"En comparación con los que no llevaban mascarilla, no se redujo el número de casos de enfermedades similares a la gripe ni de gripe para los que llevaban mascarilla, ni en la población general ni entre los trabajadores sanitarios".

Este meta-análisis de 2020 encontró que las pruebas de los ensayos controlados aleatorios de las mascarillas no apoyaron un efecto sustancial en la transmisión de la gripe confirmada por el laboratorio, ya sea cuando las personas infectadas (control de la fuente) o las personas de la comunidad en general las usan para reducir su susceptibilidad.2

Otra revisión reciente descubrió que las mascarillas no tenían ningún efecto específico contra el Covid-19, aunque el uso de mascarillas parecía estar relacionado, en 3 de 31 estudios, con una "muy ligera reducción" de las probabilidades de desarrollar una enfermedad similar a la gripe. Ver pdf al final del post.

Este estudio de 2019 con 2862 participantes demostró que tanto las mascarillas N95 como las quirúrgicas "no supusieron una diferencia significativa en la incidencia de la gripe confirmada por el laboratorio."3

Este meta-análisis de 2016 encontró que tanto los ensayos controlados aleatorios como los estudios observacionales de las mascarillas de respiración N95 y las mascarillas quirúrgicas utilizadas por los trabajadores sanitarios no mostraron beneficios contra la transmisión de infecciones respiratorias agudas. También se encontró que la transmisión de infecciones respiratorias agudas "puede haber ocurrido a través de la contaminación del equipo de protección respiratoria proporcionado durante el almacenamiento y la reutilización de las máscaras y respiradores a lo largo de la jornada de trabajo."5

Un meta-análisis de 2011 de 17 estudios sobre las máscaras y el efecto en la transmisión de la gripe encontró que "ninguno de los estudios estableció una relación concluyente entre el uso de la máscara/respirador y la protección contra la infección de la gripe." Sin embargo, los autores especularon que la eficacia de las mascarillas puede estar relacionada con un uso temprano, constante y correcto.6

Asimismo, se comprobó que el uso de mascarillas no protegía contra el resfriado común, en comparación con los controles sin mascarillas entre los trabajadores sanitarios.7

Flujo de aire alrededor de las máscaras

Se ha supuesto que las máscaras son eficaces para obstruir el desplazamiento hacia delante de las partículas víricas. Si se tiene en cuenta a los que se sitúan al lado o detrás del portador de la mascarilla, se ha observado una mayor transmisión de partículas fluidas cargadas de virus desde los individuos enmascarados que desde los no enmascarados, por medio de "varios chorros de fuga, incluidos chorros intensos hacia atrás y hacia abajo que pueden presentar peligros importantes", y un "chorro de fuga potencialmente peligroso de hasta varios metros".8

Se pensó que todas las máscaras reducían el flujo de aire hacia delante en 90% o más con respecto a no llevar máscara. Sin embargo, las imágenes de Schlieren mostraron que tanto las máscaras quirúrgicas como las de tela tenían chorros de aire hacia las cejas (flujo de aire ascendente no filtrado más allá de las cejas) más lejanos que si no se llevaba ninguna máscara, 182 mm y 203 mm respectivamente, frente a ninguno discernible con ninguna máscara. El flujo de aire no filtrado hacia atrás resultó ser fuerte con todas las máscaras en comparación con la ausencia de máscara.

Tanto en el caso de las mascarillas N95 como en el de las quirúrgicas, se comprobó que las partículas expulsadas de 0,03 a 1 micra se desviaban alrededor de los bordes de cada mascarilla, y que había una penetración medible de partículas a través del filtro de cada mascarilla. Ver pdf al final del post.

Penetración a través de las máscaras

Un estudio de 44 marcas de mascarillas encontró una penetración media de 35,6% (+ 34,7%). La mayoría de las mascarillas médicas tenían una penetración superior a 20%, mientras que "las mascarillas generales y los pañuelos no tenían ninguna función protectora en cuanto a la eficacia de la filtración de aerosoles". El estudio concluyó que "las mascarillas médicas, las mascarillas generales y los pañuelos proporcionaban poca protección contra los aerosoles respiratorios". Ver pdf al final del post.

Puede ser útil recordar que un aerosol es una suspensión coloidal de partículas líquidas o sólidas en un gas. En la respiración, el aerosol relevante es la suspensión de partículas bacterianas o virales en el aliento inhalado o exhalado.

En otro estudio, la penetración de partículas en las mascarillas de tela fue de casi 97% y en las mascarillas médicas de 44%.9

Respiradores N95

Honeywell es un fabricante de respiradores N95. Se fabrican con un filtro de 0,3 micras.10

Las mascarillas de respiración N95 se denominan así porque 95% de partículas con un diámetro de 0,3 micras son filtradas por la mascarilla hacia delante del usuario, mediante un mecanismo electrostático. Los coronavirus tienen un diámetro de aproximadamente 0,125 micras.

Este meta-análisis descubrió que las mascarillas N95 no proporcionaban una protección superior a las mascarillas contra las infecciones virales o las infecciones similares a la gripe.11

Este estudio encontró una protección superior de las mascarillas N95 cuando se probaron en comparación con las mascarillas quirúrgicas. 12

Este estudio descubrió que 624 de 714 personas que usaban mascarillas N95 dejaban huecos visibles cuando se ponían sus propias mascarillas.13

Mascarillas quirúrgicas

Este estudio descubrió que las mascarillas quirúrgicas no ofrecían ninguna protección contra la gripe.14

Otro estudio descubrió que las mascarillas quirúrgicas tenían una proporción de penetración de 85% de partículas de gripe inactivadas en aerosol y de 90% de bacterias de Staphylococcus aureus, aunque las partículas de S aureus tenían un diámetro 6 veces mayor que las de la gripe. Ver pdf al final del post.

En un estudio de 3.088 cirugías se descubrió que el uso de mascarillas en la cirugía aumentaba ligeramente la incidencia de la infección en comparación con la no utilización de mascarillas.15

Se comprobó que las mascarillas de los cirujanos no proporcionaban ningún efecto protector a los pacientes.

Otros estudios no encontraron diferencias en las tasas de infección de heridas con y sin mascarillas quirúrgicas.16 Ver pdf al final del post.

Este estudio concluyó que "no hay pruebas sustanciales que respalden las afirmaciones de que las mascarillas protegen al paciente o al cirujano de la contaminación infecciosa".17

Este estudio descubrió que las mascarillas médicas tienen un amplio rango de eficiencia de filtración, con la mayoría mostrando una eficiencia de 30% a 50%.18

En concreto, ¿son eficaces las mascarillas quirúrgicas para detener la transmisión humana de los coronavirus? Se comprobó que tanto los grupos experimentales como los de control, con y sin mascarilla respectivamente, "no excretaban virus detectables en las gotitas o aerosoles respiratorios".19

En ese estudio, "no confirmaron la infectividad del coronavirus" encontrado en el aliento exhalado.

Un estudio de penetración de aerosoles mostró que dos de las cinco mascarillas quirúrgicas estudiadas tenían una penetración de 51% a 89% de aerosoles polidispersos.20

En otro estudio, que observó a los sujetos mientras tosían, "ni las mascarillas quirúrgicas ni las de algodón filtraron eficazmente el SARS-CoV-2 durante la tos de los pacientes infectados". Y se encontraron más partículas virales en el exterior que en el interior de las mascarillas analizadas.21

Máscaras de tela

Las máscaras de tela resultaron tener una baja eficacia para bloquear partículas de 0,3 micras y menores. La penetración de los aerosoles a través de las distintas máscaras de tela examinadas en este estudio fue de entre 74 y 90%. Asimismo, la eficacia de filtración de los materiales de tela fue de 3% a 33%.22

Se descubrió que los trabajadores sanitarios que usaban mascarillas de tela tenían un riesgo 13 veces mayor de padecer una enfermedad similar a la gripe que los que usaban mascarillas médicas.23

Este análisis de 1920 sobre el uso de las mascarillas de tela durante la pandemia de 1918 examina el fracaso de las mascarillas para impedir o detener la transmisión de la gripe en aquella época, y concluye que el número de capas de tela necesarias para impedir la penetración de los patógenos habría requerido un número asfixiante de capas, y no se podía utilizar por esa razón, así como el problema de las ventilaciones de las fugas en los bordes de las mascarillas de tela. Ver pdf al final del post.

Máscaras contra Covid-19

El editorial del New England Journal of Medicine sobre el tema del uso de la mascarilla frente a Covid-19 evalúa el asunto de la siguiente manera:24

"Sabemos que el uso de una mascarilla fuera de los centros de atención sanitaria ofrece poca, o ninguna, protección contra la infección. Las autoridades de salud pública definen una exposición significativa a Covid-19 como el contacto cara a cara a menos de 1,8 metros con un paciente con Covid-19 sintomático que se mantiene durante al menos unos minutos (y algunos dicen que más de 10 minutos o incluso 20 minutos). Por lo tanto, la posibilidad de contraer Covid-19 por una interacción pasajera en un espacio público es mínima. En muchos casos, el deseo de enmascaramiento generalizado es una reacción refleja a la ansiedad por la pandemia".

¿Son seguras las máscaras?

Al caminar o hacer otro tipo de ejercicio

Los usuarios de mascarilla quirúrgica presentaban una disnea significativamente mayor tras una caminata de 6 minutos que los que no llevaban mascarilla.25

Los investigadores están preocupados por la posible carga de las mascarillas durante la actividad física en los sistemas pulmonar, circulatorio e inmunitario, debido a que la reducción de oxígeno y el atrapamiento de aire reducen el intercambio sustancial de dióxido de carbono. Como resultado de la hipercapnia, puede haber una sobrecarga cardíaca, una sobrecarga renal y un cambio hacia la acidosis metabólica.26

Riesgos de las mascarillas N95

Se descubrió que las trabajadoras sanitarias embarazadas tenían una pérdida de volumen de consumo de oxígeno de 13,8% en comparación con los controles cuando llevaban respiradores N95. Se exhaló 17,7% menos de dióxido de carbono.27

Se estudiaron pacientes con enfermedad renal terminal durante el uso de respiradores N95. Su presión parcial de oxígeno (PaO2) disminuyó significativamente en comparación con los controles y aumentó los efectos adversos respiratorios. 19% de los pacientes desarrollaron diversos grados de hipoxemia mientras llevaban las mascarillas.28

Se midió la capacidad de los respiradores N95 de los trabajadores sanitarios para albergar el virus de la gripe mediante muestreadores personales de bioaerosoles. 29

Y se encontró que 25% de los respiradores de los trabajadores sanitarios contenían gripe en un departamento de emergencias durante la temporada de gripe de 2015.30

Riesgos de las mascarillas quirúrgicas

Las mascarillas quirúrgicas de los trabajadores sanitarios también se midieron con muestreadores personales de bioaerosoles para albergar el virus de la gripe.

Se encontraron varios patógenos respiratorios en la superficie exterior de las mascarillas médicas usadas, lo que podría dar lugar a la autocontaminación. Se comprobó que el riesgo era mayor cuanto mayor era la duración del uso de la mascarilla.31

También se descubrió que las mascarillas quirúrgicas eran un depósito de contaminación bacteriana. Se determinó que la fuente de las bacterias era la superficie corporal de los cirujanos, y no el entorno del quirófano.32

Dado que los cirujanos van vestidos de pies a cabeza para operar, este hallazgo debería ser especialmente preocupante para los profanos que llevan mascarillas. Sin la vestimenta protectora de los cirujanos, los legos suelen tener una superficie corporal aún más expuesta que sirve de fuente para la acumulación de bacterias en sus mascarillas.

Riesgos de las mascarillas de tela

Los trabajadores sanitarios que llevaban máscaras de tela presentaban tasas significativamente mayores de enfermedades similares a la gripe tras cuatro semanas de uso continuado en el trabajo, en comparación con los controles.33

El aumento de la tasa de infección en los usuarios de mascarillas puede deberse a un debilitamiento de la función inmunitaria durante el uso de la mascarilla. Se ha comprobado que los cirujanos tienen una saturación de oxígeno más baja después de cirugías incluso de tan solo 30 minutos. Ver pdf al final del post.

El bajo nivel de oxígeno induce el factor 1 alfa inducible por hipoxia (HIF-1).34

Esto, a su vez, regula a la baja las células T CD4+. Las células T CD4+, a su vez, son necesarias para la inmunidad viral.35

Sopesar los riesgos frente a los beneficios del uso de la mascarilla

En el verano de 2020, Estados Unidos está experimentando un aumento del uso popular de mascarillas, promovido con frecuencia por los medios de comunicación, los líderes políticos y las celebridades. Las máscaras de tela caseras y compradas en tiendas y las máscaras quirúrgicas o N95 están siendo utilizadas por el público, especialmente al entrar en tiendas y otros edificios de acceso público. A veces se utilizan pañuelos o bufandas. El uso de máscaras faciales, ya sean de tela, quirúrgicas o N95, crea un pobre obstáculo a los patógenos aerosolizados como podemos ver en los meta-análisis y otros estudios de este trabajo, permitiendo tanto la transmisión de patógenos aerosolizados a otros en varias direcciones, como la auto-contaminación.

También hay que tener en cuenta que las máscaras impiden el volumen necesario de ingesta de aire requerido para un adecuado intercambio de oxígeno, lo que da lugar a efectos fisiológicos observados que pueden ser indeseables. Incluso los paseos de 6 minutos, por no hablar de una actividad más extenuante, provocaron disnea. El volumen de oxígeno no obstruido en una respiración típica es de unos 100 ml, utilizados para los procesos fisiológicos normales. 100 ml de O2 superan ampliamente el volumen de un patógeno necesario para la transmisión.

Los datos anteriores demuestran que las mascarillas sirven más como instrumentos de obstrucción de la respiración normal que como barreras eficaces contra los patógenos. Por lo tanto, las mascarillas no deben ser utilizadas por el público en general, ni por los adultos ni por los niños, y sus limitaciones como profilaxis contra los agentes patógenos deben considerarse también en el ámbito médico.

Para ver más artículos importantes del Dr. Huber, véase Primary Doctor Medical Journal:

Estudios adjuntos

Estudio Medrxiv

2020.04.01.20049528v1.full

 

Estudio del Journal of Occupational and Environmental Hygiene

Rendimiento de un respirador de partículas con pieza facial filtrante N95 y una mascarilla quirúrgica durante la respiración humana Dos vías de penetración de partículas

 

Estudio de la Asociación para la Investigación de los Aerosoles

aaqr-13-06-oa-0201

 

Estudio científico de biocontrol

23_61

 

Anales del Colegio de Cirujanos de Inglaterra

annrcse01509-0009

 

Estudio experimental de la eficacia de las mascarillas de gasa

ajph.10.1.34

 

BMJopen Research

3


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