¿Cuál es el coste de los Lockdown?


Pandemia - Enfermedad, COVID-19, Economía, Crisis

Uno de los argumentos más persuasivos para acabar con el lockdown es que prolongarlo supondrá una mayor pérdida de vidas a largo plazo: el remedio acabará siendo peor que la enfermedad, parafraseando a Donald Trump. ¿Por qué? Porque una prolongación del lockdown conducirá a una contracción económica masiva y eso tendrá un impacto negativo en la salud pública.

La recesión del COVID-19

Kenneth Rogoff, economista de Harvard, cree que la "catástrofe económica" causada por el bloqueo de la población "probablemente rivalizará o superará la de cualquier recesión de los últimos 150 años", pudiendo provocar una "depresión mundial".

 

Investigaciones recientes sugieren que ya estamos empujando a la quiebra a una quinta parte de las pequeñas empresas, muchas de las cuales habrán necesitado toda una vida de trabajo honesto para construirse. Se prevé que la proporción aumente a un tercio después de tres meses de lockdown. Jonathan Sumption, Sunday Times, 5 de abril de 2020

 

Crash económico

Este argumento ha sido expuesto por Philip Thomas, profesor de gestión de riesgos de la Universidad de Bristol, quien calcula que una contracción económica de más de 6,4% en el PIB per cápita del Reino Unido durante los próximos dos años supondrá una pérdida de años de vida mayor que la de abandonar el lockdown. Y una contracción de al menos ese tamaño parece abrumadoramente probable, ya que la OCDE predice que la economía del Reino Unido se contraerá en 25% en los próximos dos años si el lockdown se prolonga durante 18 meses. "Me preocupa que para resolver un problema creemos otro mayor", dice el profesor Thomas.

 

Ni que decir tiene que el análisis de Thomas ha sido vigorosamente cuestionado, y algunos economistas discuten que las recesiones causen una pérdida global de vidas. (Curiosamente, las personas que cuestionan la investigación del profesor Thomas suelen ser las mismas que afirman que la "austeridad" mató a 130.000 personas). Lea aquí.

Aumento de la mala salud

Si bien es cierto que entre 2007 y 2009 se produjo un aumento de las tasas de suicidio en Estados Unidos y Europa, y que las crisis económicas suelen coincidir con un aumento de la mala salud, los malos tratos y los delitos violentos, esto no se traduce necesariamente en un aumento de la mortalidad. Por ejemplo, durante la crisis de la deuda de la eurozona, la economía de Grecia se contrajo en 30%, con el correspondiente aumento de los suicidios, así como de la mortalidad de las personas mayores. Sin embargo, la mortalidad general siguió disminuyendo e incluso empezó a hacerlo más rápidamente entre los griegos de 20 a 34 años. También hay pruebas de que la Gran Depresión no tuvo un efecto negativo sobre la mortalidad en Estados Unidos. Un documento académico resumía las pruebas de la siguiente manera:

 

Los datos de los países de renta alta indican que la asociación entre el crecimiento económico y la mortalidad general es procíclica, por lo que la mortalidad disminuye durante la recesión económica. Este descenso de la mortalidad se observa a pesar de las conocidas consecuencias negativas para la salud del desempleo, el descenso de la salud y la salud mental autodeclaradas y el aumento de las tasas de suicidio durante las recesiones.

'Efecto de la recesión económica e impacto del gasto en salud y protección social en la mortalidad de adultos: un análisis longitudinal de 5565 municipios brasileños', Thomas Hone et al, The Lancet, noviembre de 2019

 

Sin embargo, en el mismo documento se constata que las recesiones coinciden con un aumento de la mortalidad en los países de renta baja y media (PRMB). Además, en un documento de 2009 se constató que el desempleo tiene un impacto negativo en la mortalidad, ya que los trabajadores despedidos en masa debido a los cierres de fábricas y similares experimentan una reducción de la esperanza de vida de entre 1 y 1,5 años. Ver pdf al final del post.

Lockdown hacen más daño que bien

Incluso suponiendo que este cálculo pudiera hacerse con cierta seguridad, y demostrara que el lockdown "hará más daño que bien", en palabras del profesor Thomas, la dificultad para el Gobierno es que el electorado valoraría más las vidas perdidas como resultado de poner fin al lockdown (suponiendo que diera lugar a más muertes por el COVID-19) que las vidas salvadas como resultado de evitar una profunda recesión.

Como dijo un ministro del gabinete al Sunday Times el 12 de abril: "Las muertes reales que ocurren ahora son más poderosas políticamente que las proyecciones de un modelo". Las vidas perdidas serían visibles, mientras que las vidas salvadas serían invisibles. Y lo contrario no es aplicable. Supongamos que el Gobierno mantiene el lockdown y, dentro de 18 meses, la mortalidad por muertes no relacionadas con el COVID-19 empieza a aumentar. El electorado probablemente no valoraría más esas vidas perdidas que las vidas salvadas como consecuencia del mantenimiento del lockdown.

¿Significa esto que es políticamente ingenuo esperar que el Gobierno reduzca las medidas extremas de distanciamiento social a corto plazo? No necesariamente. A medida que el lockdown continúe, el público empezará inevitablemente a cansarse de él y puede llegar un momento en el que ya no considere que prevenir la propagación del virus sea un precio que merezca la pena pagar, especialmente si no estamos más cerca de desarrollar una vacuna. También es posible que una vez que el pico se haya aplanado el público deje de observar las medidas extremas de distanciamiento social, creyendo que el peligro ha pasado. Sin el consentimiento del público, será difícil mantener el lockdown.

Una última consideración: Si el número de muertes diarias empieza a aumentar considerablemente tras el levantamiento de las restricciones, eso podría disuadir a la gente de volver a trabajar, anulando así el objetivo de acabar con el lockdown. El Gobierno podría incentivar a la gente para que vuelva a trabajar, por ejemplo, dejando de pagarles el 80% de su salario si no trabajan, pero eso también sería políticamente arriesgado.

Adjunto

Desplazamiento laboral y mortalidad: Un análisis con datos administrativos