¿Ha creado la pandemia una "avalancha" de niños y adolescentes con problemas de salud mental?


Los expertos médicos estadounidenses afirman que la salud mental de los niños se deterioró durante la pandemia, con un gran número de niños ocupando camas de urgencias debido a la escasez de lugares, proveedores y recursos para combatir la crisis.

La salud mental de los jóvenes se deteriora

Desde el comienzo de la pandemia, los hospitales infantiles de todo el país han experimentado un aumento "meteórico" del número de niños que necesitan ayuda en materia de salud mental.

Para empeorar las cosas, los hospitales que se esforzaban por satisfacer la demanda de servicios de salud mental antes de la pandemia están ahora lidiando con aún menos recursos, como camas de hospital, proveedores, terapeutas y asesoramiento, debido al COVID.

La salud mental de los jóvenes se deterioró durante la pandemia, ya que los conflictos familiares aumentaron y las escuelas cerradas dejaron a los niños aislados de las actividades y los compañeros.



Según The Washington Post, desde junio del año pasado hasta finales de la primavera de 2021, una media de cinco niños a la semana ingresaron en el hospital escuela de medicina de la Universidad de Carolina del Este en Greenville, Carolina del Norte, por sobredosis de paracetamol, opioides, antidepresivos y Ritalin.

Normalmente, el hospital sólo atiende a unos cinco niños al mes.

En mayo, el Hospital Infantil de Colorado declaró el "estado de emergencia", ya que los niños tratados por ansiedad se duplicaron, las cifras de depresión se triplicaron y el abuso de sustancias y los trastornos alimentarios aumentaron en comparación con los niveles anteriores a la pandemia.

"Realmente nunca habíamos visto algo como este rápido crecimiento en los niños que se presentan con problemas de salud mental y la gravedad de esos problemas", dijo Jenna Glover, directora de formación de psicología en el Children's Hospital Colorado. "Nunca había visto esto en toda mi carrera". Lea aquí.

Otros hospitales experimentaron aumentos aún mayores. En enero, el Wolfson Children's Hospital de Jacksonville (Florida) experimentó un aumento del 300% en el número de ingresos de urgencia por salud mental desde abril de 2020.

De enero a abril de 2021, las visitas al departamento de emergencias de salud conductual aumentaron 72% en comparación con el mismo período de hace dos años, dijo el hospital.

Aumento de los intentos de suicidio

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades encontraron que las visitas a los departamentos de emergencia por sospecha de intento de suicidio durante febrero y marzo de 2021 fueron más de 50% más altas para las adolescentes en comparación con 2019, y más de 4% más altas para los niños.

"En el último año, ha habido una avalancha de niños y adolescentes muy deprimidos y ansiosos", dijo la psiquiatra infantil de San Francisco Michelle Guchereau. Es "desgarrador" y "abrumador" tener que rechazar a algunos, dijo.

De abril a octubre de 2020, los hospitales estadounidenses registraron un aumento de 31% en niños de 12 a 17 años que buscaban ayuda de salud mental, y un aumento de 24% en niños de 5 a 11 años. Lea aquí.

En marzo de este año, el Hospital Infantil de Seattle informó de que atendía a uno o dos pacientes cada noche por intentos de suicidio. El hospital acogía a los niños en el servicio de urgencias porque no había camas psiquiátricas disponibles.



Un informe del estado de Massachusetts mostró que 39% de los pacientes pediátricos que acudieron a urgencias por problemas de salud mental en 2020 ocuparon camas en el servicio de urgencias por la falta de disponibilidad de camas pediátricas.

Durante la pandemia, el Hospital Infantil Ann & Robert H. Lurie de Chicago llegó a lo que la Dra. Jennifer Hoffmann, médico de urgencias, denominó "punto de crisis". Hubo tantas visitas a urgencias relacionadas con la salud mental que se activó una respuesta normalmente reservada a la gestión de catástrofes. Lea aquí y aquí.

"Permite la coordinación al más alto nivel de liderazgo para abordar la crisis de salud mental entre los niños", dijo Hoffmann.

El hospital de Hoffmann también tenía que alojar a los niños en el servicio de urgencias o ingresarlos en camas médicas, donde a veces esperaban días para que se abriera una cama psiquiátrica.

Su colega, el Dr. John Walkup, presidente del Departamento de Psiquiatría y Salud Mental del Pritzker, dijo que la pandemia exacerbó los problemas de acceso que existían desde hace tiempo.

Muchos de los niños atendidos en el Hospital Walkup en la sala de urgencias tenían un problema de salud mental que nunca fue diagnosticado o recibió un tratamiento inadecuado antes de la pandemia. Ahora, cuando buscan ayuda, no pueden conseguir una cita regular con un terapeuta. Incluso antes de la pandemia, los estudios mostraban que a veces pueden pasar meses hasta conseguir una primera cita.

"Esos niños, cuando se les quita la escuela, el apoyo de la familia, el apoyo a los ingresos, el apoyo a la alimentación, el apoyo a la vivienda o pierden a un miembro de la familia, esos niños realmente se convierten en sintomáticos en gran medida", dijo Walkup.

Zach Zaslow, director senior de asuntos gubernamentales del Children's Hospital Colorado, dijo que su hospital acaba colocando a los niños en el servicio de urgencias o en la unidad de hospitalización, no porque sea lo mejor para los niños, sino porque "literalmente no hay otro sitio al que ir". Lea aquí.

"A veces se les traslada a centros residenciales fuera del estado para que reciban la atención que necesitan, lo que divide a las familias", dijo Zaslow . "Y eso también puede ser traumatizante para los niños".

El Reino Unido atraviesa una crisis similar

El Reino Unido está experimentando una crisis de salud mental pediátrica similar, ya que un tercio de las camas de los hospitales de agudos en algunas partes de Inglaterra están ocupadas por niños vulnerables que no necesitan atención de agudos, pero que no tienen otro lugar donde ir, advirtieron los expertos en salvaguardia.

Los médicos dicen que se sienten como "niñeras" de niños vulnerables, muchos de los cuales están bajo tutela pero cuyas colocaciones se han roto por su comportamiento violento y autodestructivo.

Otros tienen graves trastornos del neurodesarrollo o de la alimentación y necesitan un tratamiento especializado que no está disponible en los pabellones infantiles normales, donde quedan "atrapados", a veces durante meses.

Cada vez se llama más a la policía para que ayude a contener a los niños, o para que los traiga de vuelta cuando se escapan, y los pediatras se hacen cargo de niños vulnerables que no estaban físicamente enfermos, pero que mostraban un comportamiento tan desafiante que no podían ser atendidos en otros lugares.