Ist die Delta-Variante von COVID auf mysteriöse Weise aus Japan verschwunden?


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Japans fünfte Welle der Covid-19-Delta-Variante ist praktisch verschwunden, und zwar so dramatisch, dass einige Wissenschaftler rätseln, warum dies geschehen ist. Ein Team vermutet, dass der hochinfektiöse Delta-Stamm auf dem Inselstaat bis zum Aussterben mutiert ist.

Die Delta-Variante ist so gut wie verschwunden

Mitte August erreichte die Zahl der Covid-19-Infektionen in Japan mit über 23 000 neuen Fällen pro Tag einen Höchststand. Jetzt liegt die Zahl nur noch bei etwa 170, und die Zahl der Todesfälle, die der Krankheit zugeschrieben werden, bleibt in diesem Monat meist im einstelligen Bereich.

Der Rückgang wurde von vielen auf hohe Impfraten, die öffentliche Akzeptanz von Masken und andere Faktoren zurückgeführt, aber einige Forscher sagen, dass der Rückgang im Vergleich zu anderen Ländern mit ähnlichen Bedingungen einzigartig signifikant war.

Ituro Inoue, Genetiker am Nationalen Institut für Genetik, glaubt, dass Japan das Glück hatte, dass der Delta-Stamm andere Varianten des SARS-CoV-2-Virus weitgehend verdrängt hat, bevor er sich selbst ausrottete. Er erläuterte die Theorie seines Teams diese Woche gegenüber der Zeitung Japan Times.

Seit einiger Zeit erforschen Inoue und seine Kollegen Mutationen von SARS-CoV-2 und wie sie sich auf das Protein nsp14 auswirken, das für die Vermehrung des Virus entscheidend ist.

RNA-Viren, wie der Erreger von Covid-19, neigen zu einer sehr hohen Mutationsrate, was ihnen hilft, sich schnell an Veränderungen in der Umwelt anzupassen. Dies öffnet jedoch die Tür für eine so genannte "Fehlerkatastrophe", wenn sich schlechte Mutationen anhäufen und schließlich das vollständige Aussterben eines Stammes verursachen.

Das Protein nsp14 scheint eine Form der Fehlerkorrektur zu bieten, die dem Virusgenom hilft, unterhalb der Schwelle der "Fehlerkatastrophe" zu bleiben.

Theorie des natürlichen Aussterbens

Im Falle der fünften Welle von Covid-19 in Japan hat nsp14 der Delta-Variante bei dieser Aufgabe versagt, glaubt Inoue, der sich auf die genetische Untersuchung von Proben stützt, die von Juni bis Oktober gesammelt wurden. Entgegen den Erwartungen seines Teams gab es einen Mangel an genetischer Vielfalt, während viele Proben viele genetische Veränderungen an der Stelle namens A394V aufwiesen, die mit dem fehlerbehebenden Protein verbunden ist.

"Wir waren buchstäblich schockiert, als wir die Ergebnisse sahen", so der Forscher gegenüber der Japan Times. "Die Delta-Variante in Japan war hochgradig übertragbar und [hielt] andere Varianten fern. Aber als sich die Mutationen häuften, glauben wir, dass es schließlich zu einem fehlerhaften Virus wurde und nicht mehr in der Lage war, Kopien von sich selbst zu erstellen.

Die Theorie könnte sich auf den letzten SARS-Stamm beziehen, der 2003 identifiziert wurde, und erklären, warum er keine Pandemie ausgelöst hat. Dies wäre jedoch schwer zu bestätigen, da der Ausbruch relativ schnell endete und nicht zu einer massiven Sammlung genetischer Daten führte, die für die Prüfung der Hypothese erforderlich wären.

Es ist nicht klar, warum Japan dieses Glück hatte, aber in anderen ostasiatischen Ländern wie Südkorea, wo die Bevölkerung genetisch ähnlich ist wie in Japan, ist nichts Vergleichbares passiert. Ähnliche Virusmutationen wie die von den Wissenschaftlern festgestellten wurden in mindestens 24 Ländern entdeckt, so Inoue. Er und sein Team planen, bis Ende November einen Bericht über ihre Ergebnisse zu veröffentlichen.

Selbst wenn sich die Theorie des natürlichen Aussterbens bestätigt, ist dies bestenfalls eine vorübergehende Gnadenfrist für die japanische Bevölkerung. Neue, erfolgreichere Stämme werden wahrscheinlich irgendwann ihren Weg ins Land finden, obwohl Quarantänemaßnahmen und Einwanderungskontrollen das Auftreten neuer Varianten in Japan verzögern könnten, glaubt Inoue.

Tokio bereitet sich derweil auf eine neue Welle von Covid-19 in diesem Winter vor und bereitet sich darauf vor, mit dem Virus zu leben. Berichten zufolge plant die Regierung, die Reisebeschränkungen zu lockern, indem sie die Zahl der Personen, die pro Tag in das Land einreisen dürfen, von 3.500 auf 5.000 erhöht.