Wird Elon Musks Neuralink Corporation von einem spanischen Graphen-Startup überflügelt?


Im Februar erzählte Elon Musk der Welt, dass seine Brain-Computer-Interface-Firma Neuralink einen Affen verkabelt hat, der mit seinem Verstand Videospiele spielt.

Neurotechnologie

Da der US-Milliardär auf solche viralen Momente spezialisiert ist, ist es nicht verwunderlich, dass die Ankündigung weltweit für Aufsehen sorgte.

 

Aber ein spanisches Startup-Unternehmen war nicht so beeindruckt. Es hat die letzten acht Jahre damit verbracht, ein spezielles neurales Implantat aus Graphen zu entwickeln - das seiner Meinung nach Musks Neuralink bei weitem übertrifft.

"Brain Interfaces müssen drei Dinge gut machen: Gehirnsignale aufzeichnen, sie stimulieren und dann für viele, viele Jahre im Gehirn stabil sein", sagt Inbrain-Mitgründerin und Geschäftsführerin Carolina Aguilar.

Aguilar argumentiert, dass das Material, das Musk derzeit bei Neuralink verwendet, ein Polymer namens Pedot, sich im Gehirn zu schnell zersetzt, um als brauchbares Material für ein hirnstimulierendes Implantat zu dienen.

Oder anders ausgedrückt: Neuralink ist auf dem falschen Weg.

Inbrain ist ein Produkt des EU-Flaggschiff-Programms Graphene, das am Katalanischen Institut für Nanowissenschaften und Nanotechnologie entwickelt wurde. Kredit: Inbrain.

Materialien sind entscheidend

Das in Barcelona gegründete Unternehmen Inbrain ist ein Produkt des mit 1 Milliarde Euro dotierten Graphen-Flaggschiff-Programms der EU. Das 2013 gestartete Programm ist auf der Suche nach realen, kommerziellen Anwendungen für Graphen, dem ein Atom dicken Material, dessen Erfinder drei Jahre zuvor den Nobelpreis für Physik erhielten.

Das neuronale Implantat von Inbrain. Kredit: Inbrain.

Graphen ist das stärkste jemals getestete Material, und Inbrain-Mitbegründerin und -Geschäftsführerin Carolina Aguilar sagt, dass seine Widerstandsfähigkeit, elektrische Leitfähigkeit und Langlebigkeit es zu einem perfekten Kandidaten für hirnimplantierte Technologie machen.

Und viel besser als Pedot.

 

"Wir haben Graphen mit Pedot verglichen. Pedot degradiert schnell über Millionen von Impulsen der Stimulation. Deshalb sind wir super hoffnungsvoll in Bezug auf Graphen, weil es tatsächlich für viele, viele Millionen Impulse stabil bleibt", sagt sie. "Mit Sicherheit wird er nicht bei Pedot bleiben, wenn er erfolgreich auf dem Markt sein will."

Glaubt Aguilar also, dass Musk ein eigenes Implantat auf Graphenbasis entwickeln könnte?

"Nein, er müsste uns erwerben. Es gibt viele verschiedene Arten von Graphen und einige sind giftig, sagt sie. "Wir haben acht Jahre damit verbracht, einen Herstellungsprozess zu entwickeln, den wir patentiert haben, der Graphen so herstellt, wie wir es im Gehirn haben wollen. Also ja, er wird uns kaufen müssen."

Aufschlag

Inbrain sicherte sich kürzlich eine $17 Mio. Serie A-Runde, mit der das Unternehmen die ersten Humanstudien für seine Graphen-Implantate finanzieren wird.

 

Die erste Studie wird darauf abzielen, die Sicherheit von Graphen für menschliche neurale Implantate zu bewerten (die Technologie wurde bereits in Schafshirnen getestet), was den Weg für therapeutische Behandlungen von Hirnkrankheiten ebnen könnte.

"Unsere erste klinische Indikation wird die Parkinson-Krankheit sein, weil es eine Menge vorhandener Daten gibt, an denen wir uns messen können", sagt Aguilar. "Wenn das dann für eine Anwendung auf dem Markt ist, sind die Möglichkeiten endlos. Also schauen wir natürlich auf Parkinson, Alzheimer, Demenz und Gedächtniswiederherstellung."

Das Inbrain-Team. Kredit: Inbrain.

Die hochauflösenden Implantate von Inbrain werden mit der KI-gestützten Datenanalyseplattform des Unternehmens kombiniert, die zur kontinuierlichen Überwachung der Gehirnsignale von Patienten eingesetzt wird. Dies, so Aguilar, wird es Klinikern ermöglichen, ein vollständigeres Bild des individuellen Gehirns zu erstellen und maßgeschneiderte Behandlungen für Krankheiten wie Epilepsie anzubieten.

"Wir werden Epilepsie behandeln, indem wir die Signale erkennen und sie stoppen. Wenn man einen Epilepsieanfall hat, bekommt man Signale", erklärt sie. "Es ist wie ein Damm. Man hat den Damm, und man hat Signale wie Wassertropfen. Irgendwann läuft das Wasser über, und man hat den epileptischen Anfall. Wir können den vorherigen Zustand vor dem epileptischen Anfall erkennen und ihn stoppen."

Der Moschus-Effekt

Aguilar ist fest entschlossen, bei den therapeutischen Anwendungen der Brain-Computer-Interface-Technologie zu bleiben, und hat gemischte Gefühle gegenüber Elon Musks eher linkslastigen Plänen auf diesem Gebiet.

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 "Ich verstehe Elon Musk, und vielleicht wollen die Leute mit ihrem Verstand einen Tesla fahren", sagt sie. "Was Elon Musk aus der Perspektive des Bewusstseins tut, ist in mancher Hinsicht gut, aber in anderer Hinsicht nicht so gut, weil es irgendwie die gute Wissenschaft dahinter verdirbt und es zu einer Show macht."

Dennoch lobt Aguilar die Ressourcen, die Musk in ein bestimmtes Forschungsgebiet gesteckt hat: Nano-Roboter, die eines Tages in der Lage sein könnten, neurale Implantate zu installieren.

"Damit echte Innovationen entstehen, müssen verschiedene Branchen zusammenkommen. Wir können also super kleine Schnittstellen machen, aber es gibt keine Nanoroboter, die diese Schnittstellen in dieser Größe einbauen", erklärt sie. "Deshalb hat Elon Musk zuerst mit der Entwicklung des Roboters begonnen und $150m in die Entwicklung des Nanoroboters gesteckt."

Graphen im Labor. Kredit: Inbrain.

Deeptech-Fähigkeiten

Aguilar hofft auch, dass Fortschritte im Quantencomputing eines Tages dabei helfen könnten, die riesigen Mengen an Gehirnsignaldaten zu verarbeiten, die die Inbrain-Implantate erzeugen können, und dass die Blockchain-Technologie genutzt werden könnte, um diese Daten zu sichern.

 

"Ich denke, das ist einzigartig, weil wir Branchen mischen. Es handelt sich also nicht um ein medizintechnisches Projekt, sondern um Medizintechnik, Deeptech und digitale Gesundheit. Ich denke, dass Innovation aus dem Mix dieser Branchen kommt", sagt sie.

Inbrain reiht sich in eine wachsende Zahl europäischer Start-ups ein, die an der Brain-Computer-Interface-Technologie arbeiten, und ist ein Beispiel dafür, wie die großen öffentlichen Investitionen der Europäischen Union in Wissenschaft und Technologie beginnen, Früchte zu tragen.

 

Wäre das Startup also offen für eine Übernahme durch Elon Musk, um den Weg seiner Graphen-Technologie auf den Markt zu beschleunigen?

"Das ist eine sehr schwer zu beantwortende Frage", sagt Aguilar.