BGI Group, die weltweit größte Genomik-Firma, hat mit Chinas Militär bei Forschungen zusammengearbeitet, die von Massentests für Krankheitserreger der Atemwege bis hin zur Hirnforschung reichen, wie eine Reuters-Überprüfung von Forschungen, Patentanmeldungen und anderen Dokumenten ergeben hat.

Die Überprüfung von mehr als 40 öffentlich zugänglichen Dokumenten und Forschungspapieren in chinesischer und englischer Sprache zeigt, dass BGIs Verbindungen zur Volksbefreiungsarmee (PLA) die Forschung mit Chinas Top-Experten für militärisches Supercomputing umfassen. Über das Ausmaß dieser Verbindungen wurde bisher nicht berichtet.

Fremde genetische Daten

BGI hat seit dem Ausbruch der neuen Coronavirus-Pandemie Millionen von COVID-19-Testkits außerhalb Chinas verkauft, unter anderem nach Europa, Australien und in die Vereinigten Staaten. Die Aktien von BGI Genomics Co, der an der Börse in Shenzhen notierten Tochtergesellschaft des Unternehmens, haben sich in den letzten 12 Monaten im Kurs verdoppelt, was dem Unternehmen einen Marktwert von etwa $9 Milliarden beschert.

Aber hochrangige US-Sicherheitsbeamte haben amerikanische Labore davor gewarnt, chinesische Tests zu verwenden, weil sie befürchten, dass China versucht, ausländische genetische Daten für seine eigene Forschung zu sammeln. BGI hat das bestritten.

Die von Reuters durchgesehenen Dokumente widersprechen diesem US-Verdacht weder noch unterstützen sie ihn. Dennoch zeigt das Material, dass die Verbindungen zwischen dem chinesischen Militär und BGI tiefer gehen als bisher angenommen und illustriert, wie China unter Präsident Xi Jinping dazu übergegangen ist, private Technologieunternehmen in die militärische Forschung zu integrieren.

Die US-Regierung wurde kürzlich von einem Expertengremium gewarnt, dass gegnerische Länder und nichtstaatliche Akteure genetische Schwachstellen in der US-Bevölkerung finden und gezielt einsetzen könnten, und dass ein Konkurrent wie China die Genetik nutzen könnte, um die Stärke des eigenen Militärs zu erhöhen.

BGI hat an Projekten der PLA mitgearbeitet, die darauf abzielen, Angehörige der ethnischen Mehrheit der Han-Chinesen weniger anfällig für die Höhenkrankheit zu machen, fand Reuters heraus - genetische Forschung, die Soldaten in einigen Grenzgebieten zugute kommen würde.

Elsa Kania, ein Adjunct Senior Fellow am Center for a New American Security Think Tank, die Zeugnis für US-Kongressausschüsse zur Verfügung gestellt hat, sagte Reuters, dass Chinas Militär hat Forschung auf Gehirn Wissenschaft gedrückt, Gen-Editing und die Schaffung von künstlichen Genomen, die eine Anwendung in der Zukunft Biowaffen haben könnte. Sie fügte hinzu, dass solche Waffen derzeit technisch nicht machbar sind.

Das Muster der Zusammenarbeit von BGI mit dem chinesischen Militär war für die US-Beamten eine "berechtigte Sorge", sagte Kania.

Als Antwort auf die Fragen von Reuters sagte BGI, dass es sich an internationale Standards und chinesische Gesetze in Bezug auf offene Wissenschaft, Datenaustausch und genomische Forschung hält. Es sagte, seine Zusammenarbeit mit militärischen Forschern war nur für akademische Zwecke.

"BGI weist jegliche Anschuldigungen über Verbindungen zur PLA, insbesondere in Bezug auf unsere COVID-19 Testkits, entschieden zurück", hieß es in einer Erklärung.

Das chinesische Verteidigungsministerium reagierte nicht auf Bitten um einen Kommentar.

Verstärken' Soldatenstärke

Chinesische Technologieunternehmen stehen unter zunehmender Beobachtung durch die Vereinigten Staaten und wurden unter der Regierung von Donald Trump immer mehr Restriktionen unterworfen. Im November schlug das Handelsministerium eine Regel vor, um Software zur Genbearbeitung auf die US-Exportkontrollliste zu setzen, mit der Begründung, sie könne zur Herstellung biologischer Waffen verwendet werden. Beamte in der neuen Regierung von Präsident Joe Biden haben eine weiterhin harte Haltung gegenüber dem signalisiert, was sie als wachsende Bedrohung aus Peking sehen.

Ein von der US-Regierung eingesetztes Gremium der Technologiebranche zum Thema künstliche Intelligenz, dessen Vorsitz der ehemalige Google-Chef Eric Schmidt innehat, schlug im Oktober Alarm wegen Chinas finanzieller Unterstützung seines Biotechnologiesektors, seiner Vorteile beim Sammeln biologischer Daten und des Interesses der PLA an möglichen militärischen Anwendungen.

Das Gremium, das seinen Abschlussbericht im März vorlegen wird, warnte vor Gegnern, die künstliche Intelligenz einsetzen, um genetische Schwachstellen in einer Bevölkerung zu identifizieren und Krankheitserreger zu entwickeln, um diese auszunutzen, sowie vor genetischer Forschung, die darauf abzielt, die geistige oder körperliche Stärke von Soldaten zu verbessern.

Das Gremium empfahl der US-Regierung, "eine aggressivere öffentliche Haltung gegenüber BGI einzunehmen", unter Berufung auf die nationalen Sicherheitsrisiken, die durch die Verbindungen des Unternehmens zur chinesischen Regierung und seinen Fundus an genomischen Daten entstehen.

Das US-Außenministerium reagierte nicht sofort auf eine Anfrage nach einem Kommentar zu den Ergebnissen von Reuters.

Als Antwort auf die Fragen von Reuters sagte das chinesische Außenministerium, die US-Regierung habe "Chinas militärisch-zivile Fusionspolitik mutwillig falsch interpretiert und verleumdet" und verhängte unangemessene Sanktionen, die die Forschung behindern würden.

"Chinas Politik der militärisch-zivilen Verschmelzung zielt darauf ab, militärische und zivile Ressourcen effektiv zu mobilisieren, das sozioökonomische Wachstum und die Entwicklung der Landesverteidigung zu koordinieren und die Öffentlichkeit durch wissenschaftlichen und technologischen Fortschritt zu unterstützen. Diese Politik ist über Bord und über jeden Vorwurf erhaben", sagte das Ministerium in einer Erklärung an Reuters.

Es fügte hinzu, dass dies eine "übliche internationale Praxis" sei und sagte, dass die US-Regierung seit mehr als 100 Jahren effektiv die Fusion von Militär und Zivilisten verfolgt habe.

Wichtige Projekte

Die BGI Group mit Sitz in Shenzhen ist schnell gewachsen, indem sie genetische Sequenzierungsdienste an Universitäten und Gesundheitssysteme auf der ganzen Welt verkauft und eine große DNA-Datenbank aufgebaut hat. Im Jahr 2010 wurde das erste geklonte Schwein Chinas erzeugt.

Eine wissenschaftliche Arbeit, die von den BGI-Gründern Yang Huanming und Wang Jian zusammen mit dem PLA's Key Laboratory of High Altitude Medicine und der Third Military Medical University verfasst wurde, konzentrierte sich auf Experimente mit den Gehirnen von Affen, die an Höhenkrankheit leiden.

In der Studie, die im Januar 2020 veröffentlicht wurde, heißt es, dass sie als eines der "Schlüsselprojekte der militärischen Wissenschaft und Technologie" von der PLA finanziert wurde. Vor einem Jahrzehnt versuchte die Forschung der Militäruniversität, Gene zu identifizieren, die mit der Höhenkrankheit zusammenhängen, damit die PLA anfällige Soldaten aussortieren kann. Die jüngste Forschung konzentrierte sich darauf, wie Medikamente, die mit Genen interagieren, eine Person möglicherweise vor Hirnverletzungen schützen könnten.

Eine frühere Studie aus dem Jahr 2017, die von Wang vom BGI konzipiert und in Zusammenarbeit mit einem PLA-Forschungszentrum in Xinjiang veröffentlicht wurde, untersuchte die Auswirkungen eines schnellen Bergaufstiegs auf den Körper von "jungen, gesunden Männern".

China hat die längste Hochlandgrenze der Welt, zu der auch die Grenze zu Indien gehört, wo 2020 Kämpfe zwischen den Truppen beider Länder ausbrachen. Ein 2018 veröffentlichtes Papier desselben PLA-Labors stellte fest, dass "die Höhenkrankheit der Hauptgrund für die verringerte Kampfeffektivität und die gesundheitlichen Schäden der Soldaten in großen Höhen ist und die Ergebnisse des Krieges beeinflusst."

Reuters war nicht in der Lage, Yang und Wang zu kontaktieren. BGI sagte, dass seine Forschungszusammenarbeit mit dem PLA-Labor und der Dritten Militärmedizinischen Universität, wo Yang seit fast zwei Jahrzehnten Professor ist, "nur für akademische Zwecke" sei.

Sequenzierung Covid

BGI hält gemeinsam mit der Militäruniversität, der Academy of Military Medical Science der PLA, dem führenden medizinischen Forschungsinstitut der PLA, und den PLA-Krankenhäusern ein Dutzend Patente für Tests, die nach mit Krankheiten verbundenen Genomen suchen.

Ein Patent wurde 2015 an BGI und die Academy of Military Medical Science für ein kostengünstiges Testkit zum Nachweis von Erregern der Atemwege, einschließlich SARS (Schweres Akutes Atemwegssyndrom) und Coronaviren, erteilt.

Der derzeitige leitende Wissenschaftler des BGI für Infektionskrankheiten, Chen Weijun, ist in den Patentdokumenten als Erfinder aufgeführt. Chen gehörte zu den ersten Wissenschaftlern, die COVID-19 sequenzierten. Er entnahm Proben aus einem Militärkrankenhaus in Wuhan, so die später international geteilten Sequenzdaten.

Chen ist als mit der Academy of Military Medical Science in drei Wissenschaft Papiere von Reuters überprüft aufgeführt.als Antwort auf Reuters Fragen, BGI sagte in einer Erklärung, dass Chen nicht mit der PLA Akademie der militärischen medizinischen Wissenschaft seit 2012 verbunden gewesen ist. Chen hat nicht auf eine Anfrage für einen Kommentar reagieren.

BGI's COVID-19 Testkit verwendete nicht die gemeinsam mit der PLA patentierte Methode, sagte das Unternehmen in der Erklärung.

Vier BGI-Forscher wurden auch gemeinsam mit einer anderen militärischen Institution, der National University of Defence Technology (NUDT), nach öffentlich zugänglichen Wissenschaft und Konferenz Papiere von Reuters überprüft angeschlossen. Die in Hunan ansässige NUDT steht unter der direkten Leitung der Zentralen Militärkommission Chinas, dem obersten Gremium, das das chinesische Militär steuert und von Xi geleitet wird.

Das NUDT steht auf einer schwarzen Liste der USA als Bedrohung für die nationale Sicherheit, weil sein Supercomputer Tianhe-2 - einer der leistungsstärksten der Welt - zur Simulation von Nuklearexplosionen verwendet wird, so ein Eintrag des Handelsministeriums. Diese Liste verbietet es US-Unternehmen, NUDT mit Technologie zu beliefern.

Ein Forscher, Peng Shaoliang, war maßgeblich an der Entwicklung von Software beteiligt, um die Sequenzierung menschlicher Genome durch das BGI mit Hilfe des vom NUDT entwickelten Supercomputers zu beschleunigen.

Peng hat militärische Auszeichnungen für seine Arbeit erhalten. Er ist Mitglied einer Expertengruppe, die die Kommission für Wissenschaft und Technologie der Zentralen Militärkommission berät. Diese wurde 2016 eingerichtet, als Xi begann, eine Strategie zur Integration der zivilen und militärischen Forschung Chinas zu fördern.

Patentanmeldungen im Jahr 2020 zeigen, dass Peng auch ein Mitglied des Instituts für Militärmedizin der PLA ist. Liao Xiangke, der Leiter des Supercomputerprogramms des NUDT und ein Generalmajor der PLA, hat sieben wissenschaftliche Arbeiten veröffentlicht, die entweder gemeinsam mit BGI-Forschern verfasst wurden oder ihnen für die Bereitstellung von Daten und Quellcode zugeschrieben werden.

BGI sagte in einer Erklärung an Reuters, dass Peng und Liao "waren zwei Mitarbeiter des BGI für das Projekt zu der Zeit zum Zweck der akademischen Austausch nur. Seit dem Ende des Projekts hat das BGI keine Verbindung mehr zu ihnen."

Peng und Liao reagierten nicht auf Bitten um eine Stellungnahme.

Das BGI sagte, dass es Tianhe-2 auf kommerzieller Basis nutzt, ebenso wie andere Supercomputing-Plattformen, um die Forschung zu beschleunigen. Die Papiere, die es mit dem NUDT schrieb, waren nur für akademische Zwecke, sagte es, und waren für die Öffentlichkeit zugänglich, während die Programme selbst beendet sind.

Tianhe-2 wurde auch zur Lösung von pharmazeutischen, kryptologischen, ingenieurtechnischen und klimatischen Problemen eingesetzt, die keine militärische Anwendung haben, sagte das Unternehmen.

 


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